La compañía AeroVironment (AV) ha alcanzado un nuevo record de vuelo de larga duración con su pequeño vehículo UAV Puma el cual puede ser lanzado por un hombre con su brazo. El Puma es un UAV híbrido alimentado por una celda de combustible, voló por más de nueve horas eclipsando el record previo de siete horas el cual fue alcanzado en julio del 2007 por la misma aeronave.

Demostrando sus capacidades de reconocimiento a baja altitud, el puma cuyo peso es de 5.5 Kg tomó un video empleando su sistema de dos cámaras durante el vuelo. El vuelo de nueve horas se consiguió empleando una batería híbrida abordo del UAV basada en una celda de combustible. Esta batería híbrida que además almacena energía le brinda el triple de capacidad de vuelo al Puma del que tiene al usar solamente la energía de una batería sencilla. El sistema de celda de combustible PulseUAV desarrollado por la empresa Protonex Technology Corporation, compañera de AV en el proyecto, recarga la batería y entrega la energía restante tanto al avión como a su equipo durante el vuelo. Además una batería de ion-litio provee de energía extra para las maniobras más violentas y durante los despegues que es cuando el UAV ocupa más energía.

El vuelo de prueba es parte de la Fase II del programa SBIR (Small Business Innovation Research) que lleva a cabo la AV para la Fuerza Aérea de Estados Unidos y que tiene como objetivo desarrollar sistemas avanzados de almacenamiento de energía además de tecnologías de propulsión para aeronaves no tripuladas.

La AV está realmente satisfecha con el desempeño del Puma sobre todo con su capacidad para volar por largos periodos de tiempo. La extensión del tiempo de vuelo demuestra el potencial del programa para extender la utilidad de los UAV pequeños para que sean capaces de cumplir gran variedad de misiones en conjunto con unidades operando alrededor del mundo.

Con capacidad para proveer una línea de visión de hasta 10 kilómetros, el Puma es el mayor del conjunto de pequeños UAV de la compañía AV (Puma, Raven, Dragon Eye, Pointer, Swift y Wasp), todos los cuales están diseñados para ser operados por una sola persona y ser desplegados con suma facilidad. Con una longitud de 1.80 metros y una envergadura de alas de 2.50 metros el Puma opera a una altura de 30 a 150 metros pudiendo volar a una velocidad máxima de hasta 50 kilómetros por hora. El Puma además es capaz de volar autónomamente y de navegación mediante GPS.

Hasta el momento la AV ha entregado mas de 8000 UAV pequeños.

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