La Estación Espacial Internacional contará dentro de poco con otro laboratorio, gracias a la adición permanente de un módulo de logística multipropósito modificado. La adición de este nuevo componente será efectuada durante la última de las misiones del transbordador espacial.

Raffaelo

El modulo de logística Raffaelo, construido y diseñado por Italia –sin embargo es propiedad de la NASA- será unida a la estación en setiembre del 2010 durante la misión STS-133 del Endeavour.

Con una carga principal consistente en piezas de repuesto debido al retiro del transbordador en el 2010 (la ISS está enfrentando una escasez de pieza de repuesto) el modulo cuenta con 16 bastidores de equipo para sus 9400 kilogramos de carga que podrán ser usados en experimentos.

La Agencia Espacial Italiana (ASI) pagará por los cambios en el modulo, incluyendo protección contra micrometeoritos. A cambio la agencia cuenta con un asiento garantizado en el nuevo sistema de transporte tripulado de la NASA y la oportunidad de participar en seis misiones de la ISS para astronautas de Italia. Estas misiones se dividirán en tres de corta duración y tres expediciones de 6 meses.

La ASI acaba de confirmar que un acuerdo será firmado dentro de poco. El modulo formará parte de la ISS de forma permanente y básicamente será una actividad financiada por la ASÍ con fondos nacionales de Italia y coordinada con la ESA que es el principal socio europeo del programa ISS.

En abril del 2008 la ASI declaró que la NASA había rechazado la idea a pesar de que Italia ofreció pagar los 31.3 millones de dólares que costarían los cambios en el modulo.

Sin embargo en mayo del 2009, el director del programa ISS para la NASA, Michael Suffredini, afirmó que la idea del modulo permanente estaba siendo reconsiderada. El explicó que para acomodar el modulo y una plataforma de estación logística en el transbordador, la tripulación de la STS-133 debería ser reducida de siete a cinco.

Al contar con una menor tripulación –en parte debido a que el modulo no será puesto de vuelta en el orbitador- las necesidades menores de comida, agua y demás permitirán ahorrar hasta 400 kilogramos que podrán ser empleados en el transporte del modulo y los repuestos.

Los medios comentan que el programa del Transborador Espacial desea que la mision STS-133 sea la última del programa, sin embargo la NASA aun no ha confirmado esta afirmación.

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