La Fuerza Aérea de Estados Unidos (USAF) acaba de revelar que este año comenzó a entrenar mas “pilotos” para operar aeronaves no tripuladas que pilotos reales para volar cazas o bombarderos.

Esto para muchos no es sorpresa, dado el sorprendente desarrollo que han tenido los vehículos aéreos no tripulados durante los últimos años, sobre todo en los Estados Unidos que se han convertido en los líderes de esta tecnología sobre todo en el campo militar.

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El teniente general David Deptula reveló que las misiones de alta y media altitud en el extranjero empleando UAV han tenido un incremento del 600 por ciento durante los últimos seis años. En el presente, la USAF cuenta con 35 Predators y Reapers volando en Iraq y Afganistán cada uno de los cuales puede estar en el aire efectuando todo tipo de misiones hasta por 24 horas. Es decir que en este momento hay al menos una aeronave de esta tipo realizando alguna misión en ambos países.

Es por esta y otras razones que los militares están tan enamorados de los UAV, estos pueden realizar misiones de larga duración, abarcando grandes extensiones sin las limitaciones que imponen las tripulaciones humanas. De hecho siempre hay “tripulación” fresca lista para continuar con la misión sin demora. La USAF cuenta con alrededor de mil personas volando esas misiones y ninguna de ellas bajo el riesgo de morir por el fuego enemigo. Hasta el momento la USAF emplea un piloto por cada Predator, sin embargo para el 2013 estiman que cada uno podrá volar tres o cuatro de forma simultánea.

El incremento del uso de UAV en la guerra moderna ha sido sorprendente si se toma en cuenta que su debut en combate se dio apenas en el 2002 en Afganistán. Esa primera versión del Predator de 26 pies de largo y con una velocidad máxima de 95 millas por hora, rápidamente se vio superada por UAV con mayor sigilo, velocidad y mas letalidad.

Desde entonces los UAV se han hecho más sofisticados y versátiles. Ahora se cuenta con nuevos UAV como el ScanEagle, el Killer Bee, el Sky Warrior y el Global Hawk. Ya existen modelos con capacidad de aterrizaje y despegue vertical como el Fire Scout y el Hummingbird. Existe incluso uno equipado con armadura de protección, el Snark.

Estas aeronaves ahora son más inteligentes, vuelan más lejos y son capaces de imitar algunas capacidades de las aeronaves pilotadas por lo cual se planean cada vez mas modelos.

Los UAV han experimentado en algunos casos una dramática reducción de tamaño y peso como en el caso del Micro Air Vehicle. Otros han visto aumentada su capacidad de destrucción, como es el caso del MQ-9 Reaper, una variedad de búsqueda y destrucción del Predator que fue introducida en el conflicto de Iraq y que es capaz de emplear misiles Hellfire y bombas de 500 libras.

La última versión del Reaper es una máquina de guerra controlada a control remoto aun más sofisticada. Es capaz de volar a 250 millas por hora y llevar más armamento además de poder enviar imágenes de video directo a las tropas en tierra. Usando un nuevo equipo llamado Rover (remote operations video enhanced receivers), los pilotos podrán ver exactamente lo que ve el UAV y lo que es más importante, enviarle comandos.

La USAF por su parte insiste en que los pilotos reales siempre serán parte primordial de sus fuerzas ya que es imposible para un vehículo controlado remotamente el entablar combates aire-aire, por ejemplo. Aunque en un futuro con el desarrollo de la inteligencia artificial eso puede cambiar.

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