La Estación Espacial Internacional (EEI) es el mayor proyecto espacial de la historia, desarrollado en conjunto por los Estados Unidos, Rusia, Japón, Canada y los países que integran la Agencia Espacial Europea (ESA). Brasil por medio de la Agencia Espacial Brasileña participa pero a través de un contrato con la NASA. Por su parte la Agencia Espacial Italiana tiene una participación similar por medio de un contrato con la ESA.

Estacion Espacial Internacional

La EEI se encuentra orbitando la Tierra a una altitud de 360 kilómetros aunque en realidad esta varía periódicamente debido a los roces con la atmosfera terrestre y a las constantes propulsiones. Su periodo orbital es de alrededor de 92 minutos y para mediados del 2005 ya había completado 37500 orbitas.

Básicamente la ISS es una fusión de las estaciones espaciales previstas anteriormente por los países participantes del proyecto, a saber la MIR 2 rusa y la estación espacial Freedom norteamericana, además del módulo Columbus desarrollado por los europeos y el Modulo Japones de Experimentos.

Con la EEI se ha conseguido el anhelo de lograr una presencia permanente en el espacio exterior, ya que desde que entró en operación el 2 de noviembre del 2000, la estación espacial ha contado con al menos 2 tripulantes a bordo. El suministro de astronautas, el mantenimiento y el abastecimiento son realizados por medio de las naves Soyuz, Progress y el Transbordador Espacial. La EEI esta aun en fase de construcción y se espera que esta finalice para el 2010 y cuenta con una capacidad para albergar 3 tripulantes. Ha sido sido visitada por astronautas de 12 países y por 4 turistas espaciales.

Estacion Espacial InternacionalLa construcción de la EEI comenzó el 20 de noviembre de 1998 cuando fue colocado en órbita el modulo Zarya por medio de un cohete Protón. Este modulo tiene como propósito proporcionar la energía y la propulsión iníciales a la estación.

Por su parte los Estados Unidos pusieron en órbita el nodo Unity por medio del transbordador espacial Endeavour. El modulo de servicio ruso Zvezda fue añadido el 12 de julio del 2000 y tiene como función el aportar los sistemas de apoyo vital necesarios para recibir a los primeros astronautas. Por su parte la estructura ITS Z1, que permite las comunicaciones con la Tierra, fue integrada al nodo Unity el 11 de octubre del 2000. La primera tripulación es transportada el 2 de noviembre a bordo de una nave Soyuz. Poco después es añadido el primer modulo fotovoltaico que le brindaría energía a la estación.

En el 2001 fue acoplado el laboratorio Destiny de fabricación norteamericana, el más importante de la estación espacial. Esta adición fue efectuada el 7 de febrero por medio del Atlantis. Dos meses después se añadió el primer brazo robótico, el cual es de fabricación canadiense. Al mismo tiempo fue acoplado un pequeño modulo de fabricación italiana y una antena UHF para comunicaciones.

Estacion Espacial InternacionalUna cámara de descompresión se unió el 12 de julio con lo cual se abría la posibilidad a los astronautas de realizar caminatas espaciales. Dos años después, el 8 de abril del 2002 fue acoplado el segmento central ITS S0 sobre el que serian colocados los grandes paneles solares de la EEI. A este segmento se traslado el brazo robótico SSRMS que se había colocado anteriormente en el modulo Destiny.

Por su parte el segmento de estribor ITS S1 fue colocado el 7 de octubre y el armazón principal fue terminado con la colocación del segmento de babor ITS P1 en noviembre del 2002. Finalmente en febrero del 2008 el modulo europeo Columbus fue unido y en junio el Discovery hizo una última visita llevando componentes nuevos.

Características

Básicamente se puede decir que la EEI es como un juguete de piezas que se ha ido armando poco a poco en el espacio exterior a una orbita promedio de 386 kilómetros de altura. Cuenta con una longitud de 108 metros y una envergadura de 88 metros con un peso total de 415 toneladas. Posee un volumen interior de 1300 metros cubicos y debido a su complejidad y diseño sobrepasara cualquier otro desarrollo anterior.

Una vez este finalizada podrá albergar hasta sietes astronautas de forma permanente, de acuerdo con las exigencias de las misiones. La mayor parte de su energía será proporcionada por los mayores paneles solares que se han construido hasta ahora los cuales cuentan con una potencia total de 110 kilovatios. Actualmente cuenta con 4 laboratorios y orbita a una velocidad de 26000 kilómetros por hora.

Países participantes en el proyecto

Estados Unidos

Estacion Espacial InternacionalLa participación de los Estados Unidos se da mediante su agencia espacial, la NASA, la cual inicio el proyecto y es la que cuenta con la responsabilidad de velar por su buen desarrollo. La principal empresa constructora es la Boeing Space que participa en la construcción de la estructura principal, cuatro pares de paneles solares, tres módulos que forman el nodo Unity que incluyen los sistemas de acople. Asimismo desarrolla los tanques de aire que abastecerán a los módulos estadounidenses y rusos. La NASA además tiene como misión desarrollar el modulo de vivienda, el laboratorio científico Destiny y el modulo de conexión a la centrifugadora. La NASA tiene bajo su responsabilidad el diseño de los sistemas de potencia eléctrica, sistemas de comunicaciones, sistemas de control térmico y de control del medio ambiente dentro de la estación y por último el control de la salud de los astronautas.

Rusia

Por su parte Rusia mediante su agencia espacial proporciona un modulo de servicio habitable, un modulo de acople universal para permitir la unión tanto de naves estadounidenses como rusas y varios módulos de investigaciones. La Agencia Espacial Federal Rusa participa activamente en el suministro de la estación así como en su mantenimiento empleando naves Progress y Soyuz. El modulo Zarya de fabricación rusa fue el primer componente de la EEI en ponerse en órbita. Además Rusia proporcionó el sistema de aproximación KURS.

Europa

Por su parte la Agencia Espacial Europea (ESA) se encargó del desarrollo del modulo Columbus Orbital Facility que es capaz de recibir hasta 10 paletas de instrumentos (la mitad de ellos de fabricación europea) y el ATV (Automated Transfer Vehicule) que se usará para llevar suministros a la EEI. La ESA también trabaja en el desarrollo del brazo robótico europeo que será usado desde los módulos científicos y logísticos rusos así como en el modulo de servicio.

Japón

La Agencia Japonesa de Exploracion Espacial (JAXA) tendrá la función de proporcionar el Modulo Japonés Experimental el cual cuenta con varios compartimentos presurizados habitables, una plataforma con 10 paletas para instrumentos que pueden ser colocados en el vacío y un brazo robótico para manipulación.
Italia

Italia

La Agencia Espacial Italiana (ASI) construirá tres módulos logísticos multifuncionales que fueron concebidos para poder integrarse a la bodega de los transbordadores espaciales norteamericanos. Además contaran con compartimentos presurizados y traerán distintos experimentos e instrumentos. Además la ASÍ tendrá la función de construir los nodos 2 y 3 de la EEI.

Canadá

La Agencia Espacial Canadiense se encargo del diseño del brazo robótico SSRMS el cual tiene como función brindar apoyo en las labores de montaje y mantenimiento de la estación. Además los canadienses proporcionan el Space Vision System que consiste en un sistema de cámaras destinado a asistir a los astronautas.

Brasil

Por último Brasil por medio de la Agencia Espacial Brasileña se encarga de diseñar un panel de instrumentos que cuenta con un sistema de fijación el cual servirá para efectuar distintos tipos de experimentos a bordo de la EEI. Este panel será llevado por medio de un transbordador espacial y será capaz de resistir las condiciones del vacío espacial por largos periodos de tiempo.

Módulos de la Estación Espacial Internacional

Nodo Unity

Designado como el Nodo 1, el Unity cuenta con una longitud de 6.5 metros, un diámetro de 5.5 metros y tiene como función conectar las aéreas de alojamiento y de trabajo de la EEI. Además de estar conectado al modulo ruso Zarya, el Unity sirve como nodo al modulo Destiny, el de alojamiento y el compartimiento Pirs. A través del Unity pasan los sistemas de transporte de líquidos, de soporte vital, sistemas eléctricos y transferencia de datos. En total le fueron instalados 50000 elementos mecánicos, 216 líneas de transporte para gases y líquidos así como 121 cables eléctricos tanto internos como externos. Fue ensamblado al modulo de control Zarya mediante 3 paseos espaciales llevados a cabo por la tripulación del Endeavour.

Estructura de armazón integrada (ITS)

El ITS es una armazón de aluminio que constituye la columna vertebral de la EEI. Incorpora los radiadores de la EEI, los paneles solares de sus extremos, el brazo robótico canadiense y otros equipos. En un inicio fue diseñado para la proyectada Estación Espacial Freedom para soportar 8 paneles solares grandes, 4 de tamaño pequeño y 2 radiadores. Aunque el proyecto fue cancelado, el diseño fue aprovechado e incorporado a la EEI con algunas modificaciones. La estructura se divide en 5 segmentos y se termino de ensamblar en el 2007.

Zarya

Estacion Espacial InternacionalEl modulo Zarya fue el primer componente de la EEI en ser lanzado. Fue diseñado para proporcionar propulsión y la energía inicial a la estación. Fue lanzado en noviembre de 1998 y constituye un modulo presurizado de 19323 kilogramos. El Zarya fue financiado por los Estados Unidos y construido por los rusos. Por esto básicamente es un componente norteamericano de la estación aunque la construcción se halla efectuado en el Centro de Investigación y Producción Espacial y el Khrunichev State Research localizado en Moscú. Tiene una longitud de 12.6 metros y 4.1 metros de envergadura. Su vida operacional se estima en 15 años y sus baterías de niquel-cadmio y sus paneles solares son capaces de brindar una potencia de 3 kilovatios. Cuenta con escotillas que le permiten el acople de las

Zvezda

El modulo Zvezda es la primera contribución totalmente rusa a la EEI y es el primer habitáculo humano de la estación. Este modulo brinda los primeros espacios habitables, además de los sistemas de apoyo vital, distribución de energía, sistemas de procesamiento de datos, mandos de vuelo y de propulsión. Actualmente muchos de sus sistemas están siendo sustituidos por componentes estadounidenses, a pesar de lo cual el Zvezda continua siendo el centro funcional y estructural de la parte rusa de la estación espacial.

Destiny

El modulo Destiny es un laboratorio de investigación con una amplia variedad de experimentos diseñados para mejorar la salud y calidad de vida de las personas. El laboratorio ofrece la posibilidad de probar procesos físicos y biológicos en gravedad cero. Estos experimentos están diseñados para preparar futuras misiones a la Luna y a Marte. El Destiny fue acoplado a la EEI el 8 de febrero del 2001 y fueron necesarios 3 paseos espaciales para activarlo.

Fue diseñado para soportar sistemas de estantes modulares que pueden ser agregados o quitados mientras sean necesarios. Estos estantes pueden contener empalmes para fluidos y electricidad, equipos de sensores, videos, reguladores y otros equipos necesarios para apoyar los experimentos. Cuando fue acoplado el Destiny contenía cinco estantes eléctricos además de sistemas de soporte de vida. Otros estantes han sido añadidos en misiones posteriores del transbordador.

Cámara Pirs

El modulo Pirs es una cámara de descompresión equipada con dos escotillas de salidas extravehiculares además de dos sistemas de acoplamiento, uno para unirse al Zvezda y otro para unirse a las naves Soyuz y Progress. Además de servir como puerto de acomplamiento para las naves antes mencionadas se puede usar como esclusa para permitir la salida de astronautas al exterior para que puedan realizar caminatas espaciales. El ensamblaje del Pirs se llevo a cabo después de varias caminatas espaciales y fue transportado por medio de un vehículo Progress el cual también transportaba otras cargas de diversa índole.

Harmony

El modulo Harmony también conocido como Nodo 2 fue añadido a la EEI el 14 de noviembre del 2007. Fue construido en Italia, sin embargo la ESA cedió su propiedad a la NASA en el 2003. Constituye un modulo de soporte vital que brinda oxigeno, agua y electricidad, además cuenta con otros sistemas necesarios para asegurar el bienestar de los astronautas. Puede albergar hasta dos dormitorios ya que para el 2009 la EEI albergará hasta 6 astronautas.

Columbus

El Columbus es un módulo europeo que funciona como laboratorio científico y que cuenta con una forma cilíndrica, de apariencia similar al modulo logístico de funciones multiples. Contiene 10 estantes de carga útil, cuatro de ellos en la parte delantera, cuatro en los lados y dos en el techo. Cuenta además con tres estantes para albergar sistemas de apoyo vital y cuatro que se pueden usar para colocar experimentos en el espacio exterior. El Columbus cuenta con una longitud de 6.87 metros, 4.48 metros de diámetro y un peso de 10.3 toneladas que puede llegar hasta las 19 toneladas una vez que el laboratorio este al máximo de su capacidad. Se estima una vida útil de 10 años.

Kibo (JEM)

El modulo Kibo o JEM de diseño japonés fue diseñado como complejo habitable y para llevar a cabo experimentos científicos únicos en la EEI. Se usará para realizar experimentos en el área de la medicina espacial, biología, producción de materiales, tecnología de comunicaciones y biotecnología. Fue fabricado en Nagoya en Japón y cuenta con una longitud de 11.2 metros. Está formado por varios componentes que incluyen dos instalaciones de investigación, una sección presurizada y un área expuesta al espacio exterior. Se espera que en un futuro se le añada un modulo de logística, un sistema de manipulación y una unidad de comunicación.

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