El Lockheed SR-71 “Blackbird” era un avión biplaza de dos reactores usado para reconocimiento estratégico de largo alcance capaz de alcanzar velocidades supersónicas y alturas que lo hacían muy difícil de detectar. Fue un avión revolucionario en muchos aspectos, desarrollado a partir de los aviones Lockheed YF-12 y A-12 en la división Skunk Works de la empresa Lockheed. Fue diseñado en su mayor parte por el ingeniero Clarence Jonson y se mantuvo en servicio operativo por bastante tiempo, desde 1964 a 1998 efectuando misiones de espionaje inclusive en la Unión Soviética.

Fue revolucionario no solo por sus capacidades de velocidad, sino también por haber sido diseñado para reducir su eco de radar. A pesar de esto no era furtivo como algunos modelos de la actualidad, incluso era visible al radar del control de tráfico aéreo a varios cientos de kilómetros de distancia aun sin están usando su transpondedor. Esto se evidencio en el hecho de que multitud de misiles tierra-aire fueron lanzados contra el SR-71 en sus misiones de reconocimiento, sobre todo en la Unión Soviética, sin embargo ningún aparato fue derribado por esos ataques ya que la aeronave los podía evadir simplemente con acelerar. Doce SR-71 se perdiendo debido a accidentes, sin embargo ninguno fue derribado en el cumplimiento de su misión, lo cual comprueba las altas prestaciones de este avión en su rol de nave espía.

Historia y desarrollo:

El precursor del SR-71 fue el A-12 OXCART diseñado y construido para la CIA por Skunk Works para misiones de reconocimiento y espionaje en el más absoluto secreto, de hecho era uno de los famosos proyectos negros, cuya existencia era conocida solo por unos pocos. Las pruebas del OXCART se realizaron en Groom Lake, Nevada, en donde se ubica la famosa Área 51, lugar donde se prueban todo tipo de aeronaves secretas.

El primer vuelo del SR-71 como prototipo se realizó el 25 de abril de 1962 y en el se usaron unos propulsores menos potentes de los que el avión podía usar, esto debido al retraso en el desarrollo de los nuevos motores Pratt&Whitnet J58, lo cuales brindaban la potencia para la que fue diseñada la aeronave.

Aunque originalmente la designación de la aeronave era A-12, posteriormente se sustituyo esta por RS-71 (Reconnaissance-Strike, reconocimiento y ataque) ya que en un inicio se pensaba en un avión interceptor y de reconocimiento, en sucesión del programa B-70 Valkirie que estaba cancelado y pretendía producir un bombardero supersónico de largo alcance. Sin embargo el Jefe del Estado Mayor de la Fuerza Aérea de los Estados Unido Curtis Lemay prefería la designación SR por lo cual el avión paso a llamarse SR-71. Con esta nueva designación voló por primera vez el 22 de diciembre de 1964 entrando en servicio en enero de 1966. Durante su vida operacional el SR-71 acumuló mas de 3500 misiones, con un total de 17300 salidas totales, mas de 11000 horas de vuelo y mas de 11000 horas de vuelo totales a velocidades de Mach 3.

Se fabricaron un total de 32 aparatos, 12 de los cuales se perdieron en accidentes. El rendimiento del SR-71 no ha sido jamás igualado por ninguna aeronave, sin embargo fue retirado de la USAF el 26 de enero de 1990 por la reducción en el presupuesto de defensa, los altos costos de operación y debido a que sus misiones de reconocimiento ahora pueden ser efectuadas de forma mas barata por satélites y aviones no tripulados. Sin embargo esto ha sido puesto en duda ya que los satélites tienen rutas predecibles y los aviones de reconocimiento actuales no tienen la capacidad de velocidad y vuelo a gran altura del Blackbird lo que los hace vulnerables, por esto la aeronave entro nuevamente en servicio en 1995 para ser retirados definitivamente en 1998.

Características y diseño:

La estructura del SR-71 esta construida en su mayor parte de titanio el cual irónicamente fue importado de la Unión Soviética. El avión terminado era pintado de un color oscuro, casi negro, para aumentar la emisión del calor interno generado por la fricción a altas velocidades, además servía como camuflaje contra el cielo en la noche. El Blackbird se concibió con tecnología antirradar, sin embargo en su diseño no se tomo en cuenta la salida de gases calientes del motor, la cual es altamente reflejante de ondas de radar, lo cual hacia que la aeronave fuese bastante visible en los sistemas de radar, aun los de los aeropuertos norteamericanos que lo podían “ver” desde cientos de kilómetros.

Con el fin de poder alcanzar velocidades de crucero superiores a Mach 3 eran las tomas de aire. Frente a cada una de estas había un cono bloqueado en la parte delantera cuando el avión no volaba o viajaba a velocidades subsónicas. Este cono permitía que los motores pudiesen absorber aire aun a velocidades supersónicas, de hecho el cono permitía capturar la onda de choque sin lo cual el piloto podía perder el control de la aeronave. Se estimaba que a velocidad de crucero Mach 3.2 donde el Blackbird era mas eficiente, el 58% del empuje provenía de la toma de aire, el 17 % del compresor y el 25% de los postquemadores.

Debido a las altas temperaturas a que se veía expuesto el avión por la fricción a velocidades supersónicas, los paneles de fuselaje se construyeron de manera que permanecieran holgados. La alineación se lograba solamente con la expansión del fuselaje al ser calentado por la resistencia del aire, de hecho la estructura se expandía 5 centímetros cuando el avión volaba a altas velocidades. El enfriamiento de la aeronave, sobre todo de su aviónica se realizaba conduciendo combustible a través de la superficie del aparato, sin embargo aun así este llegaba a alcanzar una alta temperatura, incluso después de aterrizar nadie se podía acercar ya que se encontraba a unos 300 grados Celsius.

En cuanto a su tecnología furtiva el SR-71 estaba diseñado con una forma aplanada con laterales estrechos con el fin de dispersar las ondas de radar. Para este fin se añadió una curva aerodinámica alrededor del fuselaje y se biselaron las superficies de control. También se usaron materiales absorbentes de las ondas de radar los que se incluían en forma de dientes de sierra sobre la superficie. Se usaron aditivos a base de cesio para reducir la visibilidad de los gases de los motores.

A pesar de estas medidas el avión era visible a los sistemas de radar además de tener una importante firma infrarroja a Mach 3, sin embargo sus altas prestaciones impidieron que fuera derribado a pesar de los más de 4000 intentos a los que se vio expuesto.

El borde aerodinámico que posee el avión para reducir su firma de radar también le brinda mas sustentación y estabilidad, esto permitió reducir el ángulo de incidencia de las alas delta, lo que disminuyo la resistencia al aire, posibilitando mayor economía de combustible y por lo tanto mas alcance. Además se redujeron las velocidades de aterrizaje lo que redujo el peligro de entrar en perdida.

El titanio usado en la estructura del SR-71 se usó debido a que este material se volvía más resistente debido al calor causado por la fricción a altas velocidades. Las principales superficies del aparato eran corrugadas en lugar de lisas lo que evitaba que se agrietaran y doblaran debido a las expansiones térmicas. Una superficie corrugada puede expandirse y contraerse tanto vertical como horizontalmente contribuyendo a disminuir las tensiones antes mencionadas.

Con respeto al motor este era un diseño híbrido: un turborreactor dentro de un estatorreactor. A bajas velocidades ambos funcionaban juntos mientras que a altas velocidades el turborreactor se cerraba y permanecía en el medio con el aire pasando alrededor. Era el único propulsor diseñado para funcionar continuamente en postcombustión y por su diseño era más eficiente cuando el avión volaba más rápido, esto unido a su tremendo empuje le daba al SR-71 capacidades como ninguna otra aeronave. Además su baja resistencia debida a su aerodinámica avanzada le permitía cubrir grandes distancias a velocidades supersónicas, de hecho a bajas velocidades el Blackbird tenia un rendimiento pobre.

Para la navegación el SR-71 usaba un sistema de navegación inercial, el cual era bastante superior a los que ya existían en esa época, ya que para sus misiones se requería alta precisión de la ruta, seguimiento y señalización de los objetivos.

Con respecto a sus sensores, la aeronave incluía sistemas de imagen ópticos e infrarrojos de alta resolución, radar de búsqueda lateral, inteligencia electrónica, sistemas de reunión de información, sistemas de grabación de datos y sistemas defensivos contra cazas y misiles enemigos, principalmente contramedidas electrónicas. En los últimos años se le añadió un sistema de enlace de datos mas sofisticado.

Entre las características generales se puede mencionar que es un avión biplaza con una longitud de 32.72 metros, una envergadura de 16.94 metros y una altura de 5.64 metros. Su superficie alar es de 170 m2 con un peso al vacío de 30600 kilogramos y un peso con carga máxima de 78000 kilogramos. Esta equipado con dos turborreactores con postcombustión continua Pratt & Whitney J58-1, de 145 kN de empuje cada uno que le brindan una relación empuje/peso de 0.382. Tiene un techo de servicio de 25900 metros con una tasa de ascenso de 60 metros/seg. Puede soportar una carga alar de 460 kg/m2.

Puede alcanzar una velocidad máxima de Mach 3.4 a una altura de 24000 metros y tiene un alcance máximo de 5400 kilómetros.
El SR-71 ha establecido varias marcas, es el avión mas rápido del mundo pudiendo alcanzar hasta Mach 3.4, además es el avión tripulado que a mayor altura puede volar, con un record de 25929 metros. Sin embargo muchas de sus capacidades aun permanecen clasificadas.

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