El F-35 Lockheed Martin Lightning II, producto directo del programa Joint Strike Fighter es un cazabombardero monoplaza de un solo propulsor, diseñado como avión polivalente, es decir puede realizar diversos tipos de misiones, combate aéreo, apoyo aéreo cercano y bombardeo táctico. Fue diseñado por los Estados Unidos junto con la colaboración otros países como el Reino Unido, Australia, Canadá, Dinamarca e Italia entre otros. Su desarrollo está a cargo de Lockheed Martin que tiene como socios principales a BAE System y Northrop Grumman. Oficialmente no ha entrado en servicio, sin embargo se espera que sustituya a los ya algo viejos F-16 y F-18 ya que incorpora lo último en tecnología aeronáutica y armamentista. El modelo de demostración realizó su primer vuelo en el 2000 mientras el primer modelo de producción hizo su vuelo inaugural el 15 de diciembre de 2006. Representa el programa militar más caro en toda la historia, se estima que el costo total del proyecto podría ascender a más de 200.000 millones de dólares lo que ha llevado a muchos en el Congreso Norteamericano a poner el grito en el cielo.

Historia y Desarrollo:

El F-35 derivó del proyecto Joint Strike Fighter (caza de ataque conjunto) desarrollado para construir un caza multipropósito capaz de sustituir a varios tipos de aviones.

Los requisitos del programa eran básicamente crear un nuevo caza en tres variantes que que compartieran el 80% de sus partes lo cual limitaría los costes de desarrollo, producción y operación.

- La versión A para la USAF, la cual vendría a reemplazar a los F-16 Falcon y que tendría despegue y aterrizaje convencional.

- La versión B para el Cuerpo de Marines la cual reemplazaría a los F/A-18 Hornet y a los AV-8 Harrier. Este avión tendría capacidad de despegue y aterrizaje vertical (STOVL).

- La versión C para la Armada de Estados Unidos que vendría a reemplazar a los F/A-18 Hornet A/B/C/D. Este caza seria desarrollado para operar en portaviones.

El contrato para el desarrollo del JFS se firmó el 16 de noviembre de 1996 y se presentaron a competir dos grupos de compañías aeroespaciales, el primero liderado por la Lockheed Martin que presento su prototipo designado X-35 y el segundo grupo liderado por Boeing el cual desarrolló el X-32. Después de haber realizado extensas pruebas con ambas aeronaves, el Departamento de Defensa seleccionó al X-35 como el ganador afirmando que este superaba al X-32 en todos los aspectos. El aspecto que más destacó sin embargo fue el de despegue y aterrizaje vertical, el X-35 pudo realizar ambas maniobras y una vez en el aire acelerar y realizar vuelo supersónico, hazaña que no pudo igualar el X-32.

Una vez finalizado el concurso se nombró al caza F-35 Lighning II en honor al caza bimotor de la Segunda Guerra Mundial P-38 Lightning.

El primer F-35A fue presentado en Forth Worth, Texas el 19 de febrero del 2006. Ese mismo año el avión fue sometido a pruebas en tierra en la base Edwards. Para el 15 de septiembre las primeras pruebas del motor del avión se efectuaron en una estructura de F-35. Estos ensayos finalizaron el 18 de septiembre con una prueba de postquemador

Finalmente, el F-35 realizó su primer vuelo el 15 de diciembre de 2006.

Diseño y Características:

El F-35 es un caza monoplaza con características que lo hacen polivalente, capaz de cumplir diversos tipos de misiones y que fue diseñado en tres configuraciones o variantes dependiendo de la misión o el cuerpo del ejército al que vaya destinado.

F-35A: Es la versión mas sencilla, pequeña y ligera del F-35. Esta diseñado para sustituir tanto a los F-16 Falcon como a los A-10 Thunderbolt II de la USAF. Es el diseño más convencional de los tres y es el único equipado con un cañón automático interno de 25 mm GAU-12/U usado para combate aéreo cercano. El F-35A es un complemento para el Raptor ya que tiene capacidad para combate aéreo si bien no iguala las del F-22. El F-35A está dotado de gran capacidad de maniobra, rendimiento sostenido e instantáneo a altas velocidades, capacidad furtiva (derivado del F-22). También posee mayor alcance que otras aeronaves así como más capacidad de supervivencia, esta diseñado para que su mantenimiento sea más sencillo y posee lo último en sistemas de aviónica. Entre sus sistemas de guerra, el F-35A está equipado con un designador láser y modernos sensores infrarrojos.

F-35B: El F-35B es la variante STOLV del programa Joint Strike Fighter la cual busca reemplazar a los AV-8B de la Marina los cuales ya están algo obsoletos en sus capacidades. Esta versión es similar en tamaño al F-35A, sin embargo el cañón automático es opcional por lo cual se transporta exteriormente ya que en su ubicación normal detrás de la cabina, se localiza el impulsor vertical.

El F-35B utiliza un sistema ventilador parecido a un turbopropulsor que esta incrustado en el fuselaje. Durante su funcionamiento el eje del motor se dirige a un ventilador vertical que se ubica en el centro del avión. Los gases del motor son expulsados por toberas ubicadas a ambos lados del fuselaje, además la tobera principal, en la cola del avión tiene empuje vectorial el cual sirve para equilibrar al ventilador. El uso de este reduce la cantidad de gases calientes usados para el levantamiento vertical lo que reduce el daño a pistas y cubiertas de aviones, además se reduce la firma infrarroja del aparato que en modalidad de despegue vertical es vulnerable.

Una demostración de la capacidad del F-35 es que puede despegar en menos de 150 metros de pista, volar a velocidad supersónica y realizar un aterrizaje vertical, lo cual no puede realizar ningún otro caza.

F-35C: El F-35 C es la variante naval, diseñada para servir en los portaviones de la Marina norteamericana. Por esto se diseño con alas de mayor tamaño plegables para ahorrar espacio y superficies de control mas grandes que le brinden mayor control a bajas velocidades, algo necesario para el aterrizaje en portaviones. Está equipado también con un tren de aterrizaje más resistente ya que los aterrizajes en alta mar son más violentos para la aeronave. El F-35C vendrá a sustituir a los F-18 Hornet A/B/C/D. La intención de la Marina es de comprar 480 F-35C que además vendrán a ser un complemento con capacidad furtiva para los F/A-18 E/F Superhornet.

Por sus características el F-35 se ve como una variante más convencional y pequeña del F-22 Raptor del que de hecho comparte varios elementos fundamentales. No posee sin embargo su maniobrabilidad, ni velocidad supercrucero, ni capacidad de combate aéreo, ya que no fue diseñado para ser un caza de superioridad aérea. Sin embargo esta diseñado con tecnología furtiva basada en las investigaciones hechas para desarrollar al F-22, el F-117 NightHawk y el B-2 Spirit, lo cual lo hace muy difícil de detectar para los sistemas de defensa enemigos y los cazas que busquen derribarlo. La experiencia que tiene la USAF con tecnología furtiva ha permitido implementar mejoras en la misma para el F-35 las cuales le brindan varias ventajas, siendo la principal el contar con una tecnología stealth de mayor capacidad además de ser más duradera y de poco mantenimiento.

El uso de lo último en tecnología, permite al F-35 contar con una aviónica muy avanzada e integrada que posibilita integrar información externa e interna aumentando con ello la alerta situacional del piloto. Este puede identificar los blancos enemigos con mayor rapidez haciendo a su vez uso rápido del armamento a su disposición. Los sistemas del F-35 le permiten comunicación y trasmisión de datos con los puestos de mando lo que permite un conocimiento mas detallado del campo de batalla.

Las pantallas HUD han sido sustituida por pantallas de información en los cascos, en ellos el piloto tiene a su disposición toda la información relevante sin tener que desviar la mirada hacia el panel de control de la aeronave.

Entre las características generales se puede mencionar que es un avión monoplaza con una longitud de 15.37 metros, una envergadura de 10.65 metros y una altura de 5.28 metros. Su superficie alar es de 42.7 m2 con un peso al vacío de 12.000 kilogramos y un peso con carga máxima de 20.100 kilogramos. Está equipado con un propulsor turbofan Pratt & Whitney F135 con postcombustión de 128 kN de empuje en seco y 191 kN de potencia con el uso de postquemadores que le brindan una relación empuje/peso de 1.22. Su techo de servicio y su tasa de ascenso en este momento constituyen información clasificada por lo cual de existir alguna cifra seria puramente especulativa. Tiene la capacidad de soportar una carga alar de 446 kg/m2.

Puede alcanzar una velocidad máxima de Mach 2.0 a grandes altitudes y tiene un alcance máximo de 2.200 kilómetros solamente con el uso de combustible interno.

En cuanto a su armamento, es sumamente variado dependiendo de la misión, para su defensa se le puede equipar con un cañón automático de 25 mm, GAU-12/U. Puede cargar misiles aire-aire de guía infrarroja como el AIM-9 Sidewinder de corto alcance o misiles de guía por radar como el AIM-120 AMRAAM de mediano alcance. En cuanto a las misiones de apoyo cercano y bombardeo táctico puede equiparse con gran variedad de bombas del arsenal norteamericano como por ejemplo, bombas de racimo, bombas JDAM, bombas JSOW, bombas GBU-39 y con diversos tipos de misiles aire-tierra como el HARM. También puede usar misiles de crucero como el Storm Shadow.

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