El F-22 Raptor es el nuevo caza de superioridad aérea construido y puesto en servicio por la Fuerza Aérea de los Estados Unidos (El primer caza de 5 generación del mundo a juicio de los entendidos). Su misión primaria es asegurar la supremacía aérea en los conflictos presentes y futuros en que intervenga el ejército norteamericano frente a las nuevas amenazas tales como nuevos sistemas antiaéreos y nuevos modelos de naves de combate cuyas capacidades están superando a las del F-15, tales como los cazas rusos derivados del SU-27, el francés RAFALE y el Eurofichter.. Además de ser considerado el avión de combate más moderno del mundo, tiene el dudoso honor de ser también el más costoso.

Historia y Desarrollo:

A finales de 1986 la Fuerza Aérea de los Estados Unidos publico los requerimientos para el nuevo ATF (Caza Táctico Avanzado) cuyo objetivo era diseñar una aeronave de combate capaz de anular las amenazas presentes y futuras para las cuales los cazas como el F-15 y F-16 pueden verse insuficientes tales como la aparición de mas sofisticados, baratos y eficaces sistemas antiaéreos y nuevos aviones cuyas prestaciones ya en la actualidad están superando a las de sus contrapartes estadounidense sobre todo los desarrollados por los rusos.

Ante la perspectiva de ganar un contrato multimillonario dos prototipos fueron presentados para competir entre si por varias empresas norteamericanas; el YF-22 de Lockheed-Martin-Boeing y el YF-23 Black Widow de la Northrop.

Las características que debía cumplir el nuevo caza eran las siguientes: Un alcance un 50% mayor al del F-15 al que debía sustituir, ser monoplaza, capacidad de combate mas allá del alcance visual, capacidad de operar en pistas poco preparadas, furtividad, capacidad de operar en condiciones climáticas adversas y vuelo supercrucero (Vuelo a velocidades supersónicas sin el uso de postcombustion).

Después de pruebas exhaustivas se seleccionó el YF-22 como el nuevo ATF el 23 de abril de 1991 por lo cual paso a denominarse F-22 Raptor. Inicialmente se pensaron adquirir 650 aeronaves las cuales sustituirían a los ya algo viejos F-15 sin embargo el costo exorbitante del Raptor ha obligado a que la Fuerza Aérea ordene la construcción de solamente 183 los cuales serán distribuidos en 7 escuadrones.

Características:

El F-22 Raptor es un avión monoplaza diseñado con capacidad multifunción, es decir que pueda operar tanto como un caza o como una nave de ataque, de ahí que su designación oficial actual sea F-22A (“F” por fighter y “A” por attack).

Tiene una envergadura de 13,11 metros, una longitud de 19,56 metros, una altura de 5.36 metros y una superficie alar de 78,04 m2. Su peso vacío es de 14365 kilogramos y con carga completa (combustible y armamento) es de 27216 kilogramos.

El Raptor esta construido con lo último en tecnología aeronáutica y de materiales. Esta compuesto en un 16% de aluminio, un 39% de titanio y el resto de materiales compuestos especializados. Su planta motriz esta constituida por dos motores turbofán Pratt & Whitney F-119-PW-100 con 15600 kilogramos de empuje con postcombustion por unidad. Cada motor posee toberas orientables que le permiten tener supermaniobrabilidad debido al denominado empuje vectorial.

El tremendo empuje de estos motores aunado a la aerodinámica superior del Raptor le permite una velocidad máxima de Mach 2.0 sin usar postcombustion lo que posibilita un mayor ahorro de combustible y por lo tanto mayor alcance de combate. Además el F-22 tiene la capacidad de vuelo “supercrucero”, es decir realizar misiones completas a velocidades supersónicas, esto supone una gran ventaja ya que puede atacar y huir antes de que el enemigo tenga la posibilidad de responder. En “supercrucero” el F-22 puede desarrollar una velocidad máxima de Mach 1.58 y diversas pruebas demostraron que puede desarrollar una velocidad de Mach 2.5 o superior en caso de usar postquemadores.

Además de la gran capacidad de maniobra y velocidad del Raptor las otras dos características que lo califican como un caza de 5 generación es su aviónica superior y su furtividad. La aviónica y sistemas del F-22 le posibilitan al piloto encontrar, rastrear y atacar con éxito multitud de blancos enemigos antes de que estos siquiera estén al tanto de su presencia para lo cual se ha puesto mucho énfasis en el diseño de la cabina y sistemas que le brindan información al piloto para que este se focalice en la función de ver, disparar y destruir. A esto contribuye la furtividad que posee el Raptor el cual aprovecha todo el conocimiento empleado en proyectos como el F-117 y el B-2. El F-22 esta recubierto con material capaz de absorber las ondas de radar además de haber sido diseñado de forma tal que sus superficies reflejen el menor porcentaje posible de estas sin sacrificar sus capacidades de combate (velocidad y maniobrabilidad como ocurre con el F-117). Además su armamento esta ubicado en compartimentos cerrados con lo cual no se compromete la furtividad de la aeronave.

El F-22 esta armado con un cañón M-61A2 Gaitling de 20 mm, 6 misiles AIM-120 AMRAAM y 2 misiles AIM-9 Sidewinder en configuración aire-aire. Sin embargo también puede utilizar gran variedad de armamento para ataque a tierra en caso de ser necesario.

Todas estas características a juicio de la Fuerza Aérea de Estados Unidos posibilitan que el Raptor asegure la supremacía aérea de ese país en las futuras guerras en que participe ante cual amenaza proyectada…

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