F/A-18 Hornet es un avión caza multipropósito, considerado por muchos como uno de los aviones mas adaptables y flexibles de la historia por sus capacidades tanto como caza como avión de ataque. Se diseño para los roles de ataque, interdicción aerea y apoyo aéreo sin comprometer su desempeño para el combate aéreo. Es por esto que es usado tanto por la Armada como por el Cuerpo de Marines de los Estados Unidos. En modo de ataque brinda protección a las tropas, dándoles apoyo aéreo tanto cercano como profundo, además sirve para neutralizar posiciones defensivas desde gran altura. En modo de caza, como complemento del F-14 Tomcat, el Hornet es usado como escolta, como interceptor para proteger la flota de portaviones y para combate aire-aire cercano.

Historia y desarrollo:

En la década de los 70 la compañía Northrop presentó el prototipo YF-17 Cobra a la USAF como una alternativa para un caza barato, liviano y de alto rendimiento que sirviera de complemento en misiones de ataque y de combate aire-aire al F-15 el cual resultaba bastante costoso. Por su parte la empresa General Dynamics tambien presento su propia propuesta, el YF-16 Falcon, el cual gracias a sus capacidades superiores en el combate aéreo fue seleccionado adjudicándosele el contrato. Northrop habia invertido mucho dinero en el desarrollo del YF-17 y no tenia la intención de desperdiciarlo por lo cual quiso aprovechar la oportunidad que se le presento cuando la Marina de los Estados Unidos empezó a plantearse la posibilidad de adquirir una aeronave de alto desempeño y bajo coste que sirviera de complemento al F-14 Tomcat.

Al carecer Northrop de experiencia en el desarrollo de aeronaves navales pidió la ayuda de McDonell Douglas la cual si contaba con bastante experiencia en ese campo por lo cual se convirtió en el principal contratista. Al inicio se consideró desarrollar 2 versiones, una de ataque, dedicada totalmente al apoyo de tropas en tierra y al ataque de objetivos terrestres que se denominaría A-18 y otra dedicada exclusivamente a las tareas de superioridad aérea, escolta, interdicción, etc., que pasaría a llamarse F-18. Sin embargo con el fin de abaratar costos se decidió unificar ambas versiones lo que dio origen al caza más versátil visto hasta entonces y que aun hoy en día conserva ese calificativo, el F/A-18 Hornet. El vuelo inicial del Hornet fue el 18 de noviembre de 1978.

La utilidad de esta aeronave ha sido demostrada en multitud de ocasiones en conflictos recientes y es ampliamente usado por la Marina estadounidense (tiene mas de 1200 unidades en servicio) y las fuerzas aéreas de varios países como España y Canadá entre otros. Se espera además que su vida útil se prolongue unos 20 años más.

Características Principales:

El F-18 es un caza multipropósito monoplaza (versiones A/C/E) o biplaza (B/D/E) con altas prestaciones para el combate aéreo y el ataque terrestre. Cuenta con gran capacidad para cargar armamento, los más modernos sistemas de navegación, radar y control de vuelo. Pertenece a la generación de aviones fly by wire (Vuelo por cable) en los cuales el control de las superficies de vuelo es llevado a cabo por un computador electrónico lo que permite que la aeronave sea mas maniobrable y controlable.

En combate el Hornet ha servido derribando cazas enemigos y bombardeando posiciones enemigas en la misma misión rompiendo records de capacidades técnicas en fiabilidad, mantenimiento disponibilidad. Además posee una tremenda capacidad de supervivencia, en la operación Tormenta del Desierto pudo resistir el impacto de gran cantidad de misiles aire-tierra y proyectiles de diversos calibres pudiendo ser reparado rápidamente y puesto en servicio para el día siguiente.

Entre sus características generales podemos mencionar que posee una longitud de 16.8 metros, una envergadura de 13.5 metros, una altura de 4.6 metros y una superficie alar de 27.87 m2. Es un avión ligero que vacío pesa unos 8273 kilogramos y con carga máxima su peso llega a los 27537 kilogramos.

Esta equipado con dos propulsores turbofan General Electric F404-GE-402 los cuales son capaces de generar una potencia unitaria de 50 kN en seco y de 79 kN con postcombustion. Estos motores le brindan la capacidad de alcanzar una velocidad máxima de Mach 2.0.

Su alcance máximo en modo caza es de 2537 kilómetros y en modo de ataque el alcance es de 2453 kilómetros dependiendo de la carga claro esta. Tiene un techo de servicio de 15 kilómetros y una tasa de ascenso de 254 metros/seg.

Esta aeronave esta equipada con un potente radar que le permite captar y dar seguimiento a multitud de blancos y que posee mejoras en la ilustración de alta resolución de la cartografía del terreno y más detalles en los mapas del suelo para su uso en armas guiadas por TV o mediante el GPS. Esta armado con un cañón 1 cañón de 20 milimetros M61 Vulcan y puede llevar un amplio arsenal tanto de combate aéreo como de ataque a tierra el cual puede usar alternativamente dependiendo de la misión, famosa la capacidad del Hornet para pasar de modalidad de avión caza a avión de ataque en una misma mision.

Se han desarrollado varias versiones del Hornet, las mas recientes corresponden al F-18 E/F Super Hornet, las cuales tienen el mismo concepto de diseño que las versiones A/B y C/D sin embargo cuentan con varias diferencias notables. El Super Hornet tiene un fuselaje más amplio, una avionica mejorada, motores más potentes, una mayor superficie alar que le permite cargar más armamento, sistema de abastecimiento en vuelo, extensiones de borde de ataque mas anchas, y cortas, capacidad furtiva y un incremento del 33% en su capacidad para cargar combustible, un defecto de las versiones anteriores que limitaba su efectividad. Gracias a su mayor capacidad de carga tiene una autonomía un 41% mayor a las otras versiones.. Además cuenta con un computador de control de vuelo mejorado que permite un vuelo mas seguro.

El desarrollo del Super Hornet se dio ante la necesidad de sustituir los F-14 Tomcat con más de 30 años de servicio y a los A-6 Intruder los cuales ya no pueden ser modernizados a un costo razonable. Al no desear el Congreso de los Estados Unidos el gasto en el desarrollo de un nuevo caza se optó por la mejora en una aeronave cuya efectividad esta sobre toda duda. El primer vuelo de esta aeronave se realizó el 17 de septiembre de 1995.

En la actualidad la aeronave esta en plena producción y ya esta sustituyendo varios escuadrones de F-14 Tomcat y de F-18 A/B y C/D en los 10 portaviones de la Marina.

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