El F-16 Fighting Falcon es un caza monoplaza de un solo motor diseñado originalmente como avión caza ligero el cual sin embargo ha experimentado una serie de mejoras que lo han convertido en un excelente cazabombardero capaz de volar bajo cualquier condición climática. Fue diseñado por la compañía norteamericana General Dynamics. Las excelentes prestaciones de esta aeronave han hecho que sea adquirido por 23 países aparte de los Estados Unidos por lo cual se han construido más de 4000 unidades convirtiéndolo en uno de los programas de aviación militar más exitosos de la historia. Sin embargo fue un avión que en un inicio experimento una férrea oposición porque rompía con muchos conceptos que aun imperan en las Fuerzas Aéreas, es decir que entre mas grande, caro y complicado tecnológicamente sea un avión de combate, mejor desempeño tendrá.

Historia y desarrollo:

A mediados de los años 60 la Fuerza Aérea de los Estados Unidos tenía en desarrollo el programa F-X cuyo objetivo era el diseño de nuevos aviones caza cuyas capacidades suplieran las deficiencias mostradas por aeronaves como el F-4 Phantom durante la Guerra de Vietnam sobre todo en combate aéreo cercano. Específicamente se buscaba una aeronave con un peso que rondara las 20 toneladas, con aviónica avanzada, alta maniobrabilidad y capacidad de combate a largas distancias. Paralelamente se estaba en estudio el programa ADF (Caza Avanzado Diurno) cuyo objetivo era el desarrollo de una aeronave ligera (Peso menor a las 11 toneladas), capaz de superar las capacidades de aviones como el Mig-21 y que fuera barato. Sin embargo, en el año de 1967 la Fuerza Aérea descubrió el desarrollo del Mig-25 por parte de la Unión Soviética y dio prioridad al programa F-X que desemboco en el F-15, por su parte el programa ADF fue pospuesto. No obstante esto, un grupo informal pero muy influyente dentro de la Fuerza Aérea consideraba que esta otra vez iba por el mal camino desarrollando otro caza grande, costoso y poco funcional. Creían que era necesario un caza ligero, barato y con alta maniobrabilidad. La USAF no dio su apoyo a esta idea ya que veían en este programa un competidor para el F-X, sin embargo se consiguió el soporte del Congreso el cual creo el programa LWF (Caza ligero) para evaluar las posibilidades de ese avión. Es así como en 1972 fueron presentados dos prototipos, el YF-16 por parte de General Dynamics y el YF-17 por parte de Northrop. El YF-16 fue claramente superior al segundo prototipo e incluía características revolucionarias por lo cual en el año de 1974 se anuncio la adquisición de 600 unidades con posibilidad de ampliarse a 1400 o más. Entre esas características estaban la inestabilidad aerodinámica, el vuelo por cable, excelente relación empuje/peso y diseño de cabina.

Características principales:

El F-16 es un cazabombardero ligero de excelentes prestaciones que en un principio fue diseñado pensando en el combate aéreo sobre todo a cortas distancias. Sin embargo a lo largo de su historia ha evolucionado hasta convertirse en un avión polivalente ampliamente utilizado. Comparado con aeronaves como el F-15 el F-16 resulta ser un caza relativamente pequeño con una longitud de 14.8 metros, una envergadura de 9.8 metros, una altura de 4.8 metros y una superficie alar de 27.8 m2. Su peso vacío es de 8727 kilogramos y con carga completa es de 16875 kilogramos. Es un avión monoplaza equipado con un solo motor, y dependiendo de la variante puede estar utilizando un Turbofan Pratt & Whitney F-100-PW-220 que proporciona una potencia en seco de 64.9 kN y con postcombustion de 105.7 kN o un General Electric F110 GE-100 el cual proporciona una potencia de 76.3 kN y con postcombustion de 128.9 kN.

Esta aeronave puede desarrollar una velocidad máxima de Mach 1.2 al nivel del mar y de Mach 2.0 a grandes altitudes, su alcance máximo es de 3900 kilómetros, con un techo de servicio de 16764 metros, una tasa de ascenso de 250 m/seg y una carga alar de 431 kg/m2. La relación empuje/peso dependiendo del motor es de 0.898 para el F-100 y de 1.095 para el F-110.

El F-16 es un caza dotado de una gran maniobrabilidad gracias a su diseño aerodinámico avanzado, su bajo peso y su potencia. Es el primer caza desarrollado adrede para ser aerodinámicamente inestable lo cual a su vez le brinda su capacidad de maniobra. Además de ser un avión revolucionario en este aspecto, lo es también por ser el primero en utilizar fly by wire(vuelo por cable) es decir que el movimiento de las superficies de control no se efectúa por mecanismos hidráulicos, sino por un sistema computerizado electrónico, el cual permite una calidad y precisión en el control de vuelo muy superiores a los sistemas convencionales por lo cual en la actualidad es usado en muchos modelos de aeronaves tanto civiles como militares. Otro aspecto que mejora la capacidad de combate del F-16 es que el asiento de la cabina esta colocada a 30 grados con respecto a la horizontal lo cual permite al piloto repartir mejor las fuerzas g que experimenta durante giros cerrados. A esto contribuye que la palanca de mando del avión se encuentra a la derecha del piloto y no en el centro, de esta forma las fuerzas g no son un obstáculo para que el piloto controle el avión.

A las excelentes prestaciones del F-16 como avión caza se unen las que también tiene actualmente como nave de ataque a tierra, esto gracias a las actualizaciones efectuadas en las flotas de F-16 A/B y C/D lo que lo ha transformado en un avión polivalente sumamente efectivo. Esto unido a su bajo precio lo convierten en el caza actual mas vendido del mundo. En efecto 24 países, incluido los Estados Unidos han adquirido 4226 unidades. Aunque la USAF no planea adquirir mas escuadrones de este avión ya que planea reemplazarlo por el F-35A dentro de unos años, varios países estudian la posibilidad de comprar versiones mejoradas del F-16. Por ejemplo, países como la India y Pakistán muestran un posible interés en la nueva versión de esta aeronave, el F-16NG la cual se afirma que va a incorporar elementos del F-22 y el F-35 lo cual pondría al Falcon Fighter a competir con los mejores aviones caza de la actualidad.

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