El avión Airbus A 400M es una aeronave de carga de gran tamaño diseñada por la empresa Airbus Military. Esta equipado con motores turbohélice y fue diseñado con el fin de suplir las necesidades de transporte aéreo de carga de los países europeos. A tenido gran éxito a nivel internacional ya que naciones como Sudáfrica, Chile y Malasia han adquirido varias unidades de este avión.

El proyecto dio inicio en 1982 y se denominó FIMA (Futuro Transporte Aéreo Militar Internacional) y en el participaban Aerospatiale, Lockheed, British Aerospace y MBB. Fue concebido para diseñar el sustituto de los aviones transporte C-130 Hércules y Transall C-160. Sin embargo la Lockheed abandonó el proyecto en 1989 debido a complicaciones de la política internacional y variación de requerimientos que volvieron lento el proceso de desarrollo. Posteriormente se unieron las empresas Alenia y CASA, el grupo paso a llamarse Euroflag.

Inicialmente los requerimientos de las naciones participantes eran de 212 aparatos, sin embargo con el retiro de Italia del programa y la revisión de sus pedidos, los requerimientos bajaron a 180 aeronaves. Para el año 2005 Sudáfrica manifestó interés por el programa y se unió a el como miembro. Se espera que la entrega del primer aparato se efectúe a mediados del 2009 y el primer vuelo en el 2008.

La idea detrás del Airbus A400M es desarrollar un avión que sustituya a los C-130 y los C-160 que constituyen las principales aeronaves de carga militar de los países que son miembros del proyecto. De hecho esta será la primera aeronave construida por Airbus para propósitos únicamente militares.

Actualmente el A400M esta siendo ensamblado en la planta de EADS en Sevilla a un ritmo de 3 aviones al mes. Los vuelos de prueba del aparato se efectuaron en el 2007.

En comparación con otros aviones de su tipo, el A400M incrementara su capacidad de carga y su radio de acción. Además se espera que duplique su capacidad de carga tanto en tamaño como peso y podrá ser adaptado a todo tipo de configuraciones que incluyen transporte de carga y/o de tropas, vigilancia electrónica y evacuación médica. Incluso se le podrá equipar para que pueda efectuar operaciones de reportaje aéreo.

Al igual que otros aviones modernos, el A400M cuenta con una cabina de vidrio equipada con pantallas de funciones múltiples que presentan todo el conjunto de información de los diversos sistemas del avión. Además esta equipado con sistema de vuelo fly by wire, el cual no existe en los C-130 y los C-160 lo cual incrementa significativamente el control sobre la aeronave.

Inicialmente los motores seleccionados fueron los Pratt&Whitney Canadá debido a sus menores costos de fabricación y a sus ventajas técnicas. Sin embargo los países miembros ejercieron presión lo cual motivo a la Airbus a seleccionar los motores EuroProp.

En cuanto a los pedidos que se han hecho de esta aeronave, actualmente diversos países han manifestado su intención de adquirir el A400M lo que ha elevado la cantidad a 195 aparatos pedidos.

Sin embargo en ciertos casos, el retraso del programa ha llevado a varios clientes potenciales a buscar otras alternativas. Por el ejemplo la Royal Air Force inicio el programa STSA el cual seleccionó al C-17 como aeronave de carga aérea estratégica mientras el A400M entra en servicio. Los resultados con los C-17 han impulsado a la RAF a adquirir 4 aeronaves más de este modelo aun con el relanzamiento del A400M.

En el 2004 Sudáfrica, otro miembro del programa hizo un pedido de 8 A400M con la opción de adquirir posteriormente otras 6 unidades. Los pedidos le seran entregados entre el año 2010 y el 2014.

Por su parte Chile hizo un pedido por 3 aviones que le serian entregados a mas tardar en el año 2022. En el 2005 Malasia hizo un pedido de 4 A400M para sustituir sus ya algo viejos C-130.

El A400M además esta participando en un concurso para adquirir 17 aviones de carga para sustituir sus CC-130E y CC-130H. La competencia del A400M vendría del C130J para la adquisición de un transporte de alcance medio ya que para el transporte de largo alcance fue seleccionado el Boeing C-17.

Entre las características generales del A400M se puede mencionar que es un avión para cuatro tripulantes (piloto, copiloto, ingeniero de vuelo y jefe de carga) con una longitud de 43.8 metros, una envergadura de 42.4 metros y una altura de 14.6 metros. Su superficie alar es de 182 m2 con un peso al vacío de 70000 kilogramos y un peso con carga máxima de 130000 kilogramos. Esta equipado con 4 motores turbopropulsores EuroProp TP400-D6, de 85.75 kN de empuje cada uno que le proporcionan una relación empuje/peso de 0.22. Tiene un techo de servicio de 11300.

Puede alcanzar una velocidad máxima de Mach 0.72 a grandes altitudes y tiene un alcance máximo de 3300 kilómetros con carga máxima, de 4800 kilómetros con una carga de 30 toneladas y de 6950 con una carga de 20 toneladas.

Con carga máxima ocupa una distancia despegue táctico de 940 metros y de aterrizaje táctico de 625 metros.

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