El Airbus Beluga, el cual es conocido oficialmente como Airbus A300-600ST, es una aeronave de carga especializada en transportar cargas voluminosas. Fue diseñado por la empresa Airbus con base en el A300, al cual sin embargo se le hicieron modificaciones de diversos tipos que le permiten llevar cargas de gran tamaño.

Airbus Beluga

La compañía Airbus tiene varios centros de producción los cuales se ubican en diversos países de Europa. Cada uno de estos centros se encarga de producir diferentes partes de un avión las cuales son transportadas para ser unidas durante el montaje final. Generalmente la distribución de trabajo entre los centros de producción se realiza de la siguiente forma: la cola y las puertas son fabricadas en España, el fuselaje en Alemania, la parte delantera y la sección central en Francia y las alas en Inglaterra.

Para llevar los componentes a los centros de ensamblaje se usaban varios medios de transporte ya fuera por tierra o por mar, sin embargo el aumento en la producción hizo necesario que se empezara a usar el transporte aéreo.

Por ello, Airbus adquirió en 1972 cuatro aviones SuperGuppies usados por la NASA. Debido a su antigüedad, estas aeronaves tenían un alto costo de mantenimiento además que no contaban con la capacidad para llevar el paso a la producción de las fábricas de Airbus. Por esto se decidió desarrollar al Beluga.

Airbus BelugaPara el año de 1991 las empresas Aerospatiale y DASA fundaron una compañía con el fin de construir un sustituto para los SuperGuppies. De ahí la empresa uso el fuselaje ancho del Airbus A300 como base para desarrollar el Beluga.

Del A300 se conservaron los motores, el tren de aterrizaje, la parte inferior del fuselaje y las alas. Por otro lado la parte superior de la aeronave fue sustituida con una estructura en forma de herradura de 7.4 metros de diámetro. Además la cabina de control se ubico en un nivel inferior al de carga, incorporándose una puerta de 17 metros de alto en la parte frontal del avión. También se modifico la estructura de la cola, la cual fue ensanchada y alargada y para mejorar la estabilidad y maniobrabilidad de la aeronave se le agregaron dos timones verticales.

Aunque existen aeronaves capaces de transportar cargas más pesadas que el Beluga, como el Boeing B747, el Antonov An-225 o el Lockheed C-5 Galaxy, ninguna tiene la capacidad de transportar cargas del volumen que puede llevar el A300-600. Esta capacidad se debe a las dimensiones de su compartimento de carga, las cuales son de 7.4 metros de diámetro y 37.7 metros de largo. Esto unido a su potencia le permite llevar hasta 47 toneladas de carga.

Airbus BelugaPara Setiembre de 1992 comenzó el montaje del avión realizándose el vuelo inaugural en setiembre de 1994. Un año después el Beluga obtuvo el certificado de aeronavegación.

Actualmente su rol es el de llevar los componentes de los aviones Airbus de los centros de producción a los centros de montaje final, sin embargo también se utilizan para trabajos especiales de carga, como el transporte de componentes de la Estación Espacial Libertad, helicópteros, maquinaria industrial, etc.  En total fueron construidos 5 Belugas.

En  cuanto a sus características principales, el Airbus A300-600 Beluga cuenta con una longitud de 56.16 metros, una envergadura de 44.84 metros, una altura de 17.34 metros y una superficie alar de 258.8 m2.  Su peso máximo vacío (sin combustible ni carga) es de 86 toneladas y con carga completa es de  152.9 toneladas.  Cuenta con una capacidad de carga de 47 toneladas, además tiene un volumen de carga de 1365 m2. Tiene un radio de acción de 2780 kilómetros con una carga de 40 toneladas y de 4630 kilómetros con una carga de 26 toneladas. Está diseñado para operar con una tripulación de 4 tripulantes.

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