El US Air Force Research Laboratory está efectuando los últimos preparativos para un programa de cuatro vuelos de prueba para un scramjet que se espera logre probar que los vuelos usando propulsión hipersónica son más que una posibilidad.

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El primer vuelo para el vehículo X-51 A esta programado para el 13 de diciembre, con tres vuelos de prueba subsecuentes que serán realizados a intervalos de cuatro a seis semanas si no se produce ninguna falla. Los vuelos examinaran el desempeño del scramjet a velocidades que estarán entre Mach 4 y Mach 6 una vez el aparato sea lanzado desde el ala de un Boeing B-52H.

El programa de seis años que ha costado 246.5 millones de dólares actualmente se encuentra atrasado un año con respecto a los planes iniciales de desarrollo, sin embargo lleva todas las esperanzas de la comunidad interasada en el vuelo hipersónico. El manager del programa X-51, Charlie Brink dijo al Instituto Americano de Aeronautica y Astronautica en Denver que buscan realizar varios vuelos exitosos del X-51 A para demostrar que la propulsión hipersónica es posible.

El Air Force Research Laboratory y sus colaboradores Boeing y Pratt&Whitney estan construyendo cuatro X-51 A idénticos. El primero deberá estar terminado para finales de este mes, mientras que el segundo y el tercero tendrán instalado el motor scramjet para mediados de este mes. Por su parte el cuarto fue enviado a Palmdale, California para que le sea añadido el sistema de protección térmica.

De hecho el cuarto es el vehículo de prueba estático que recientemente acabo la etapa de ensayos. Vuelos de prueba con el B-52 acarreando los X-51 A serán efectuados en octubre con el fin de probar los sistemas de acarreo antes de realizar el primer lanzamiento efectivo en diciembre.

El X-51 A es uno de varios vehículos demostradores planeados. El primer vehículo desechable demostrador con tecnología hipersónica de la DARPA (Defense Advanced Research Projects Agency) será lanzado a finales del presente año mientras que el proyecto internacional HiFire realizará un lanzamiento experimental en octubre del 2010.

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